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Ère Napoléonienne : Résumé, Phases et Conséquences

Napoléon aux côtés des soldats français dans une bataille. © CS Media.

L’ère Napoléonienne (1799-1815) fut la période durant laquelle Napoléon Bonaparte régna sur la France. Il était un général de l’Armée française pendant la Révolution Française et il a réalisé la faiblesse du gouvernement civil. Ainsi, il a organisé un coup d’État contre le gouvernement du Directoire National et est monté au pouvoir avec l’aide des politiciens et des intellectuels. Bien que cela ait signifié la fin de la Révolution, certaines idéaux révolutionnaires persistaient tandis que Napoléon dirigeait le pays. Ses administrations successives ont modernisé la France et en ont fait un postulant à l’hégémonie en Europe. Cependant, les monarchies absolutistes du continent étaient opposées à Napoléon et elles ont finalement prévalu, vainquant la France et envoyant son leader en exil permanent.

Résumé de l’Ère Napoléonienne

  • Napoléon était une étoile montante de l’Armée française et il a conspiré avec des politiciens et des intellectuels pour renverser le gouvernement de la dernière phase de la Révolution Française — le Directoire National.
  • Initialement, Napoléon est devenu l’un des trois Consuls de France, dans un arrangement de partage du pouvoir limité à 10 ans, mais cela a peu fait pour freiner ses tendances autoritaires. En 1802, environ 99% des électeurs ont permis à Napoléon de devenir « Premier Consul à Vie », à la suite d’un référendum.
  • Pendant le Consulat (1799-1804), les principaux objectifs de Napoléon étaient de faire la paix avec les adversaires étrangers, de réorganiser la politique intérieure et de moderniser l’économie. Tous ces objectifs ont été atteints.
  • En 1804, la France a tenu un second référendum, où la population a permis à Napoléon de changer son statut pour celui d’Empereur des Français.
  • Pendant le Premier Empire Français, Napoléon a tenté de conquérir l’hégémonie en Europe, en envahissant et en assujettissant les pays voisins. Pourtant, l’incapacité de vaincre l’Angleterre et les difficultés à envahir la Russie ont finalement rendu Napoléon une proie facile pour les puissances étrangères.
  • En 1815, Napoléon a été vaincu et envoyé en exil sur l’île d’Elbe. Néanmoins, il a réussi à s’échapper de là, à retourner en France, et à diriger brièvement le pays avant d’être à nouveau vaincu, à la Bataille de Waterloo.
  • Finalement, Napoléon a été envoyé en exil sur l’île de Sainte-Hélène, où il mourra quelques années plus tard. Pendant ce temps, les puissances étrangères ont restauré la monarchie Bourbon en France, sous le contrôle du roi Louis XVIII.
  • Certaines conséquences de l’ère Napoléonienne furent des changements dans la carte politique de l’Europe, l’indépendance des pays américains, l’ascension de la Grande-Bretagne comme principale puissance européenne et le développement de certains secteurs économiques associés à la vie durant les guerres napoléoniennes.

Le Consulat (1799-1804)

En 1799, Napoléon Bonaparte a pris le pouvoir dans une structure appelée le Consulat, car il y avait trois Consuls qui se partageaient le Pouvoir Exécutif. Il était le Premier Consul et son mandat était censé durer 10 ans. À ce poste, il avait la plus grande autorité et le fonctionnement de tout le système politique dépendait de lui. À partir de là, une série de Constitutions françaises ont été élaborées, et elles renforçaient principalement le pouvoir de Napoléon. Un développement positif, toutefois, fut le retour du suffrage universel masculin — après tout, les droits de vote avaient été restreints à la classe propriétaire pendant la dernière phase de la Révolution Française.

Initialement, la principale préoccupation du gouvernement étaient les guerres interminables avec les monarchies d’Europe. Dès les premiers jours de la Révolution, les voisins de la France se rendaient compte que le renversement du roi Louis XVI pourrait encourager d’autres populations européennes à faire de même avec leurs monarques. C’est pourquoi ils ont formé des coalitions successives contre les révolutionnaires. Même si l’Armée française a pu remporter des victoires significatives dans ces guerres, l’état constant de conflit représentait un risque pour la stabilité de la nation. Ainsi, après son accession au pouvoir, Napoléon voulait faire la paix avec le reste du continent.

La guerre contre l’Autriche s’est terminée par la Paix de Lunéville (1801). Ce traité était très favorable aux Français, qui gagneraient des territoires et continueraient à exercer une influence sur les gouvernements révolutionnaires aux Pays-Bas et en Suisse. Pendant ce temps, la guerre contre l’Angleterre s’est terminée par la Paix d’Amiens (1802). C’était un traité plus équilibré, car la France et l’Angleterre renonceraient au contrôle de certains territoires que chacun avait acquis pendant la guerre. En plus de mettre fin à ces guerres, Napoléon a célébré le Concordat de 1801 avec le Pape, un accord qui a réconcilié la France avec l’Église Catholique, tout en permettant à l’État de conserver une grande partie de son pouvoir en matière religieuse.

Des ecclésiastiques français prêtant serment au gouvernement civil, comme l’exige le Concordat de 1801.
Des ecclésiastiques français prêtant serment au gouvernement civil, comme l’exige le Concordat de 1801. Image du domaine public par auteur inconnu.

Sur le plan intérieur, le gouvernement du Consulat s’est avéré très productif. Il a mis en œuvre une série de mesures destinées à moderniser le pays, telles que :

  • Promulgation du Code Napoléon (Code civil des Français) : Selon cette législation, les grèves des travailleurs étaient considérées comme une atteinte à l’économie, donc elles étaient interdites. De plus, les droits des femmes, tels que le droit de vote, étaient soumis à la volonté de leurs pères et maris.
  • Mesures pour assurer l’accumulation de capital : Comme l’État avait urgemment besoin d’argent, il a réorganisé le système fiscal, vendu la Louisiane aux États-Unis et créé des institutions étatiques favorisant le progrès économique. Il a également encouragé l’exploitation économique des terres, à la fois en France, en promulguant une réforme agraire, et à l’étranger, en pillant les pays occupés.
  • Mesures pour améliorer l’efficacité administrative : Le gouvernement français est devenu plus centralisé, par exemple, en divisant le territoire du pays en une série de départements d’à peu près la même superficie. De plus, les systèmes éducatif et judiciaire ont été réformés.
  • Mesures pour améliorer l’infrastructure française : Napoléon a ordonné le drainage des marais et la construction de routes, de ponts et de nouveaux bâtiments gouvernementaux — y compris des monuments à sa propre gloire.

Bien que ceux qui s’opposaient à Napoléon étaient réprimés par le gouvernement et qu’il n’y avait pas de liberté de la presse, la vie sous le Consulat était agréable. Cela a rendu Napoléon extrêmement populaire parmi les Français, et lui a permis de demander un référendum en 1802. Ce vote l’a transformé de « Premier Consul » en « Premier Consul à vie« , avec environ 99 % des votants en faveur de ce changement. Néanmoins, la soif de pouvoir de Napoléon était insatiable, et il a décidé de procéder à un autre référendum, en 1804. Cette fois, environ 99 % des votants lui ont permis de devenir « Empereur des Français« . Cela marquait la fin du Consulat et le début du Premier Empire français.

Le couronnement de Napoléon en tant qu’Empereur des Français, représenté par Jacques-Louis David et Georges Rouget.
Le couronnement de Napoléon en tant qu’Empereur des Français, représenté par Jacques-Louis David et Georges Rouget. Domaine public.

L’Empire (1804-1815)

C’était une contradiction apparente d’avoir Napoléon comme monarque, car l’un des objectifs de la Révolution française avait été le renversement de la monarchie. Pourtant, de nombreux idéaux révolutionnaires persistaient sous l’Empire napoléonien. Par exemple, la France continuait d’être régie par une constitution, et les principes de liberté, d’égalité et de fraternité étaient encore généralement respectés. En fait, les grandes questions de cette période étaient internationales, car Napoléon se tournait vers la conquête du monde, tandis que les pays voisins continuaient de lutter contre les Français.

Selon l’historien Eric Hobsbawm, la rivalité la plus importante de l’époque était celle entre la France et la Grande-Bretagne, et chaque pays la percevait différemment. Les Britanniques pensaient que c’était une question purement économique, car ils prônaient un équilibre des pouvoirs en Europe continentale, mais voulaient conserver leur hégémonie sur les mers et dans les colonies. Pendant ce temps, les Français pensaient que la rivalité était bien plus qu’économique, car leur objectif était de détruire entièrement la Grande-Bretagne. Dans tous les cas, les deux pays ne visaient qu’une victoire totale.

En 1805, Napoléon tenta d’envahir la Grande-Bretagne par la mer, mais la marine française subit une défaite écrasante à la bataille de Trafalgar. Cela le poussa à se concentrer, d’abord, sur la soumission de ses ennemis continentaux — après tout, il est bien plus facile de déplacer des troupes par voie terrestre, et l’armée française était réputée pour sa compétence. Ainsi, ses soldats vainquirent l’Autriche, la Prusse et la Russie, l’un après l’autre, en leur imposant des traités inégaux et en réorganisant leurs territoires. En 1807, la France signa les traités de Tilsit avec la Prusse et la Russie. La première devenait un État vassal, tandis que la seconde était forcée de devenir une alliée française. L’humiliation imposée à ces anciennes puissances était telle que le ministre des Affaires étrangères de Napoléon, Talleyrand, remit sa démission en protestation contre cela.

Entre-temps, l’incapacité d’envahir la Grande-Bretagne amena Napoléon à promulguer le décret de Berlin et le décret de Milan. Ces ordres inauguraient le Blocus continental ou Système continental : tous les pays européens étaient interdits de commerce avec les Britanniques. Cela visait à étrangler l’économie britannique tout en favorisant la marine marchande et la bourgeoisie françaises. Cependant, plusieurs facteurs rendirent cette tentative de blocus de l’Angleterre infructueuse :

  • Les pays européens avaient besoin de biens industriels de la Grande-Bretagne, qui était alors la principale puissance industrielle, et les Français ne pouvaient pas les fournir.
  • Les pays européens avaient besoin de vendre leurs produits agricoles, mais la France produisait ces mêmes biens, donc n’en importerait pas. Seule la Grande-Bretagne pouvait absorber correctement le marché des denrées alimentaires.
  • En représailles au Système continental, la Grande-Bretagne menaça de saisir tous les navires commerçant avec les Français, et lança des attaques violentes contre ceux qui s’alignaient avec la France.

Au fil du temps, les Européens ont ignoré les ordres de Napoléon, et il a dû réagir contre eux. En 1807, l’Espagne et la France signèrent le traité de Fontainebleau, selon lequel les deux pays envahiraient le Portugal — un allié traditionnel de la Grande-Bretagne qui semblait réticent à se conformer au Blocus continental. L’armée française parvint au Portugal en passant par le territoire espagnol, mais le passage des troupes fut traumatisant, pour le moins dire. La population espagnole se révolta contre le roi Charles IV pour s’être impliqué dans les plans de Napoléon, et il abdiqua en faveur de son fils, Ferdinand VII. Néanmoins, le père et le fils se retrouvèrent tous deux assignés à résidence par Napoléon lui-même, et son frère Joseph Bonaparte devint roi d’Espagne. Les royaux portugais eurent plus de chance, car la Grande-Bretagne aida la maison de Bragance à fuir au Brésil et à échapper au danger de perdre totalement le pouvoir.

La fin de l’Empire (1812-1815)

En 1807, le Traité de Tilsit força la Russie à devenir un allié français, et, en conséquence, le pays adopta le blocus contre l’Angleterre. Cependant, en 1809, la France annexa le territoire autrichien de la Galicie occidentale à l’un de ses États clients. Cela allait à l’encontre des intérêts des Russes, qui croyaient que la région pourrait servir de point de lancement potentiel pour une attaque contre eux. C’est pourquoi, le 31 décembre 1810, le tsar Alexandre décida d’abandonner le Système Continental.

Soudainement, Napoléon perdit un allié clé dans la lutte contre la domination britannique sur les mers. Pourtant, les choses s’aggravèrent au cours des années suivantes, car Alexandre voulait poursuivre des politiques expansionnistes et il ne laisserait pas la France maintenir sa présence militaire en Prusse et en Galicie occidentale. Ainsi, en 1812, la Russie lança un ultimatum aux Français, exigeant le retrait des troupes de ces régions. Face à cet affront, Napoléon déclara la guerre à la Russie et commença à déplacer des troupes à travers ses frontières. Au début, l’armée française progressa tandis que les Russes se retiraient. Mais ces derniers employèrent astucieusement des tactiques de la terre brûlée, laissant derrière eux des villes abandonnées, des champs brûlés et des infrastructures détruites. Ainsi, la Russie piégea les Français dans un théâtre de guerre sinistre au milieu de l’hiver russe rigoureux.

"La retraite française de Russie", une peinture par Illarion Pryanishnikov.
« La retraite française de Russie« , une peinture par Illarion Pryanishnikov. Domaine public.

N’étant pas en mesure de dominer la Russie, les hommes de Napoléon furent forcés de se replier, et pendant ce temps, leurs adversaires eurent le temps de réagir. En 1813, l’Autriche, la Prusse, la Suède et la Russie surpassèrent les Français à la bataille de Leipzig. L’année suivante, les puissances étrangères envahirent Paris et Napoléon fut contraint d’abdiquer. Pendant que ces puissances se réunissaient au Congrès de Vienne (1814-1815), Napoléon fut envoyé en exil sur l’île d’Elbe. Par décision des dirigeants européens, toutes les dynasties déposées par Napoléon retrouvèrent leur trône. Ainsi, le frère du roi Louis XVI guillotiné, Louis XVIII, commença à régner sur la France.

Néanmoins, en tirant parti de ses gardes de sécurité privés, Napoléon parvint à s’échapper de l’île d’Elbe — située près de la côte italienne. En 1815, alors que les monarques européens et leurs représentants se réunissaient à Vienne, Napoléon retourna en France, rassembla son armée et lança un nouveau défi à l’ordre européen. Cette période est devenue connue sous le nom des Cent-Jours, car pendant 110 jours, Napoléon réussit à rester au pouvoir. Toutefois, la coalition contre-révolutionnaire vint rapidement au secours de Louis XVIII. Lors de la bataille de Waterloo, les troupes napoléoniennes furent définitivement vaincues. Après cela, Napoléon fut exilé à l’île de Sainte-Hélène — beaucoup plus éloignée de l’Europe, et où il mourut quelques années plus tard, en 1821.

Conséquences de l’ère napoléonienne

L’ère napoléonienne fut une période longue et importante de l’histoire européenne, car elle a conservé de nombreux aspects de la Révolution française, mais elle a comporté encore plus de contradictions. Napoléon est passé de général d’un mouvement contre la monarchie à Roi d’une France profondément changée. Les guerres napoléoniennes ont entraîné des changements politiques, économiques et sociaux qui ont pour la plupart persisté même après la restauration de la dynastie des Bourbons en France. Voici quelques-unes des conséquences les plus importantes de cette période:

  • La carte de l’Europe a été réorganisée : Le féodalisme ayant été complètement démantelé, l’État moderne européen s’est imposé comme le seul type d’entité politique-nationale acceptable en Europe à cette époque.
  • La Grande-Bretagne a acquis de nombreuses colonies : Comme plusieurs puissances européennes étaient constamment en guerre, les problèmes continentaux captivaient toute leur attention et les Britanniques saisirent l’opportunité pour accroître leur empire outre-mer.
  • Certaines colonies ont obtenu leur indépendance : Napoléon a affaibli les puissances coloniales de l’Europe, telles que l’Espagne et le Portugal, facilitant l’indépendance de l’Amérique espagnole et du Brésil. De plus, même la France a perdu Haïti, car les esclaves s’étaient révoltés contre la réimposition de l’esclavage durant la Révolution française.
  • Les créations napoléoniennes ont persisté dans le monde entier : Lorsqu’il était au pouvoir, Napoléon a mis en œuvre des mesures telles que le Code civil, tant en France que dans les républiques sœurs françaises. Ces nouvelles lois et institutions étaient largement considérées comme meilleures que les précédentes et ont perduré indéfiniment.
  • La majorité des Européens n’ont pas participé aux guerres napoléoniennes : Bien qu’il soit vrai que les Français aient inauguré la conscription de masse et adopté un éthos de « guerre totale », le nombre de soldats ne représentait qu’une infime partie de la population européenne.
"Napoléon à Sainte-Hélène", une peinture de Franz Josef Sandman.
« Napoléon à Sainte-Hélène« , une peinture de Franz Josef Sandman. Domaine public.
  • Les guerres napoléoniennes n’ont pas été aussi meurtrières que d’autres conflits : Beaucoup de personnes sont mortes pendant cette période, mais bien plus étaient décédées lors de guerres précédentes ou mourraient dans des guerres subséquentes. De plus, dans l’ensemble, plus de personnes sont mortes de mauvaises conditions de santé que de blessures de combat durant l’ère napoléonienne.
  • Les guerres napoléoniennes ont familiarisé le monde avec la monnaie papier et l’inflation : De l’argent était nécessaire pour financer le conflit, alors les puissances européennes ont imprimé d’énormes quantités de billets. Parfois, elles augmentaient les taxes, aussi, mais cette alternative était principalement évitée car elle pouvait susciter l’opposition populaire.
  • Les guerres napoléoniennes ont perturbé l’économie, mais elles ont également encouragé certains secteurs économiques : Le charbon et l’acier étaient désespérément nécessaires pour produire des armes et transporter des troupes par voie terrestre. En outre, le sucre de betterave était en hausse, comme une alternative au sucre de canne des colonies lointaines, et les Britanniques ont popularisé la nourriture en conserve, à utiliser par leur marine.
  • Les guerres napoléoniennes ont eu des effets différents pour les Français et pour les Britanniques : La France a été brièvement reléguée au rang de puissance de second rang en Europe, tandis que la Grande-Bretagne a pu détruire son principal rival.

Conclusion

L’ère napoléonienne a été un chapitre monumental de l’histoire européenne, car ses effets se sont fait ressentir bien au-delà des frontières de la France. Napoléon représentait l’efficacité de l’armée française alors que le dernier gouvernement de la Révolution française s’effondrait, et il a profité de cela pour s’élever au pouvoir. Au début, il partageait le pouvoir avec d’autres politiciens, et il fit la paix avec les voisins de la France tout en développant la société et l’économie françaises. À partir de 1804, il serait Empereur des Français et ses actions prendraient un tournant plus violent. Les guerres napoléoniennes ont secoué le continent et provoqué une réponse soutenue des ennemis de la Révolution. En 1815, ces puissances étrangères finiraient par l’emporter, et Napoléon vivrait ses dernières années en isolement total du monde moderne. Cependant, les conséquences de sa quête de suprématie en Europe persisteraient longtemps après sa mort en 1821. Pour cette raison, comprendre l’ère napoléonienne est primordial pour saisir les origines du monde d’aujourd’hui.


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